El Paso

La lucha contra el Covid en El Paso; una región dividida

La estabilidad se ve afectada por el alto número de contagios y el desgaste económico han causado las órdenes preventivas

Armando Vela / El Diario de El Paso

Jolie McCullough y Julián Aguilar / The Texas Tribune

jueves, 19 noviembre 2020 | 06:00

El Paso se ha visto tan debilitado por el coronavirus que las morgues improvisadas del condado dependen de los presos para trasladar los cuerpos, y los hospitales se están acercando a un punto en el que los trabajadores de la salud podrían tener que decidir quién recibe atención y quién no.

Y en sus intentos de detener el virus mortal con recursos cada vez más escasos, los funcionarios locales se han enfrentado a la resistencia pasiva y activa de los líderes de Texas.

Después de una petición de ayuda de la Guardia Nacional del Ejército de Texas para ayudar en las morgues desbordadas, el gobernador Greg Abbott, quien se desempeña como comandante en jefe de las fuerzas militares de Texas, dijo que la guardia estaba disponible, pero primero ordenó al juez del condado de El Paso, Ricardo Samaniego, utilizar los recursos del condado. El gobernador también se ha pronunciado en contra del cierre ahora detenido de negocios no esenciales en el condado. El fiscal general Ken Paxton criticó a Samaniego por la orden y llamó al juez un tirano que intentaba matar a los pequeños negocios y reuniones festivas.

Medidas desesperadas

“No tenemos el personal”, dijo Samaniego a The Texas Tribune el lunes. “Estamos en un punto en el que empezamos a pensar en racionar la atención médica. ¿Quién va a recibir qué? Todavía no hemos llegado a eso, pero estamos bastante cerca”.

El Paso ha sido devastado por la pandemia durante más de un mes. El martes, el condado reportó 994 nuevos casos del virus después de reportar 1 mil 550 el lunes. El total del condado de aproximadamente 76 mil casos este año significa que El Paso ha superado a Bexar, Travis y Tarrant, condados con poblaciones mucho mayores.

De los 1 mil 120 pacientes actualmente hospitalizados con Covid-19, 313 están en cuidados intensivos, según estadísticas del condado. Más 800 personas han muerto.

Los camiones refrigerados sirven como depósitos de cadáveres temporales, y el centro de convenciones local se ha transformado en un hospital de campaña improvisado, y los pacientes son transportados en avión a instalaciones fuera de la ciudad para liberar espacio para camas en los hospitales locales. Hasta el viernes, al menos 63 pacientes han sido transportados desde tres hospitales locales, dijo Ryan Mielke, portavoz del University Medical Center. Añadió que, si bien ha habido discusiones sobre el racionamiento de la atención en todo el condado, los médicos locales “no han llegado a ese punto”.

El condado fronterizo entre Estados Unidos y México, que tiene un 83 por ciento de hispanos, se ha visto tan afectado por el virus como un símbolo de las disparidades raciales de la pandemia. 

Un trabajo ‘muy traumático’ para los presos

La tragedia en El Paso se destacó más recientemente durante el fin de semana cuando surgieron informes de que el condado recurrió a los presos de la cárcel para trasladar los cuerpos a las morgues temporales, mientras que la oficina del médico forense y las funerarias no pudieron mantenerse al día con un número creciente de muertes por Covid-19.

El departamento del alguacil dijo que hasta nueve presos de la cárcel han estado trabajando para la oficina del médico forense durante más de una semana. A los reclusos se les paga 2 dólares la hora, una tarifa que se ofrece después de que ninguno en la cárcel se ofreciera a trabajar sin paga, dijo el domingo Chris Acosta, de la oficina del alguacil del condado de El Paso. Samaniego dijo que todos los reclusos están cumpliendo sentencias por delitos menores.

Los informes plantearon preocupaciones por la explotación y el peligro de los reclusos, así como por el manejo de los cuerpos sin formación. Acosta dijo que los presos usan equipo de protección y están alojados juntos en la cárcel mientras asumen el arduo trabajo. A principios de mes, la cárcel tenía alrededor de 2 mil 300 reclusos y, hasta el martes, se confirmó que 62 reclusos y 34 empleados de la cárcel estaban infectados activamente con el coronavirus, según la Comisión de Normas Carcelarias de Texas.

Algunos abogados defensores locales esperan que los jueces de delitos menores del condado o Abbott indulten a los presos voluntarios y los absuelvan de sus sentencias, que para una condena por delito menor sería como máximo un año de cárcel.

“Se están ofreciendo como voluntarios para hacer algo que no puedo imaginarme lo que les está haciendo mentalmente”, dijo el abogado de defensa criminal Justin Underwood. “Son habitantes de El Paso, viven aquí con nosotros”.

Un portavoz de Abbott no respondió el martes a las preguntas sobre posibles indultos para los presos.

Sin embargo, el condado espera que el trabajo de los reclusos sea temporal. Samaniego dijo que el condado recurrió a los presos después de que otros voluntarios se alejaran rápidamente del trabajo “muy traumático” y físicamente exigente. Los funcionarios locales de manejo de emergencias han pedido ayuda a la Guardia Nacional de Texas, pero hasta el martes por la noche todavía estaban esperando una respuesta.

“Eso envía una señal ahora de lo difícil que es para nosotros utilizar presos”, dijo Samaniego. “Preferiríamos alejarnos de ellos y que la Guardia Nacional de Texas se hiciera cargo de, odio decirlo, la parte de la gestión de muertes de nuestra operación. Son muy buenos en eso, están acostumbrados a hacerlo en desastres y terremotos y cosas así “.

Gestión de muertes

El demócrata de El Paso, César Blanco, un representante estatal y senador estatal electo, dijo el martes que le dijeron a su oficina que un equipo de 30 soldados de la Guardia Nacional se había reunido para realizar “tareas mortuorias” en El Paso. Dijo que aún se desconocen los deberes exactos y no está claro si el equipo está formado por soldados de la Guardia Nacional local o tropas enviadas desde otras áreas.

Samaniego dijo este martes por la noche que la solicitud del condado para que la Guardia Nacional de Texas ayudara en las morgues aún estaba pendiente y que los reclusos aún trabajaban para el médico forense.

El Departamento Militar de Texas no había respondido a múltiples solicitudes de comentarios sobre la declaración del condado hasta el martes por la noche. Cuando se le preguntó al gobernador el lunes si enviaría tropas militares de Texas a la región, Abbott, quien envió equipo de protección, sitios de prueba y unidades hospitalarias temporales al condado, no aclaró si el guardia ayudaría en las morgues ni cuándo.

“El estado de Texas ha movilizado y continuará movilizando recursos al área de El Paso, incluida la Guardia Nacional, que ha sido activada desde marzo, y siguen listos para ayudar de cualquier manera posible”, dijo la portavoz de Abbott, Renae Eze, en una declaración. “Mientras tanto, el juez del condado debe comenzar a utilizar el personal capacitado que tiene a su disposición, como el departamento de bomberos local, para ayudar en este esfuerzo”.

El Paso necesita ayuda

Los departamentos de bomberos de la ciudad y el condado de El Paso ya tienen numerosas responsabilidades de emergencia durante la pandemia. El Departamento de Bomberos de El Paso está manejando los sitios de prueba, la educación pública y la aplicación de la ley y ayuda con el manejo de emergencias, dijo un portavoz. Roger Esparza, jefe de bomberos de uno de los distritos de servicios de emergencia del condado, dijo que su unidad también se encarga de las pruebas, pero su tarea principal ha sido responder a las muchas llamadas de emergencia de los residentes con respecto a la dificultad para respirar u otros síntomas de Covid-19.

Samaniego dijo que el condado aún está esperando a ver si el guardia ayudará, y señaló que es una decisión de cómo asignar los recursos. Y otras partes del estado, como Dallas, están comenzando a ver tendencias similares de más de mil casos nuevos por día en lo que se espera sea el pico más grande del virus desde que golpeó en marzo.

“El Paso siempre obtiene la peor parte cuando se trata de algo del estado”, dijo Samaniego. “¿Qué va a pasar cuando todos lo necesiten?”

Es la segunda vez en menos de una semana que Samaniego critica a los líderes estatales por menospreciar a El Paso. Después de que Paxton tuiteó para celebrar un fallo de la corte de apelaciones estatal que anuló el cierre de negocios no esenciales de Samaniego, el juez cuestionó si Paxton consideraba El Paso como una ocurrencia tardía.

“Tan desafortunado que Paxton, el Procurador General de Texas, encuentra la oportunidad de regodearse en lugar de venir a El Paso para caminar junto a mí por las morgues móviles con 144 habitantes de El Paso; o enviar sus condolencias a las familias de sus 741 electores que murieron de Covid-19”, tuiteó. “Creo que El Paso está demasiado lejos para que Paxton comprenda que nosotros también somos sus electores.

Los hispanos y los contagios

Aproximadamente el 55 por ciento de los tejanos que han muerto de Covid-19 eran hispanos, según datos estatales, mientras que solo alrededor del 40 por ciento de la población estatal es hispana. Los expertos han notado que las disparidades se derivan de que los residentes hispanos tienen más probabilidades de laborar en trabajos de servicio, vivir en hogares multigeneracionales que dificultan el distanciamiento y tener problemas de salud. También es menos probable que tengan seguro médico.

Se polariza la batalla

Samaniego dijo que, a pesar del fallo de la corte, continuaría encontrando una forma legal de restringir las operaciones comerciales no esenciales para frenar el brote.

Pero sus esfuerzos también han causado una división entre el condado y el alcalde de El Paso, Dee Margo. Ha intentado diseñar un enfoque más equilibrado en el que las empresas permanezcan operativas, pero bajo directrices más estrictas. El mes pasado, ordenó que las empresas no esenciales se redujeran al 50 por ciento de su capacidad y limitaran los restaurantes a ofrecer solo comida para llevar después de las 9 p.m. Abbott dijo que el alcalde estaba actuando bajo las pautas estatales.

“Los funcionarios locales tienen niveles de flexibilidad para asegurarse de que puedan contener la propagación de Covid-19, y parece que eso es exactamente lo que está haciendo el alcalde Margo”, dijo Abbott.

Mientras tanto, los trabajadores de primera línea respaldan los esfuerzos de Samaniego.

National Nurses United, una organización nacional con más de 2 mil miembros en El Paso, organizó el lunes una caravana de automóviles en apoyo de un cierre temporal.

“Las enfermeras registradas dicen que la comunidad puede ayudar a detener la propagación del virus y protegerse a sí mismos y a los trabajadores de la salud si se queda en casa”, dijo el grupo local en un comunicado.